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El litio, salva la minera de chile

El litio, salva la minera de chile

La minera de Chile salvada por el litio, informaron fuentes oficiales.

El aumento del precio del mineral resucita a la compañía SQM, casi hundida por el desplome del yodo y potasio y por un escándalo de financiación política

En las aguas subterráneas del desierto de Atacama, el lugar más seco de la Tierra, en el norte de Chile, la mayor minera no metálica del país, SQM (Sociedad Química y Minera de Chile), encontró un salvavidas cuando más lo necesitaba. Allá están las salmueras que se extraen para obtener el litio, un mineral que, con la creciente demanda por la parte de la industria de los turismos eléctricos y dispositivos electrónicos, aumentó su precio un 80 por ciento en dos mil dieciséis y ayudó a recuperar el negocio de la compañía tras un quinquenio marcado por golpes en varios frentes. Con el antecedente de tener al ex yerno del dictador Augusto Pinochet como accionista mayoritario, en 2015 la sacudió fuertemente un escándalo por la financiación irregular de políticos chilenos. La crisis forzó la salida del consejero encargado en plena etapa de fuerte caída de los costos internacionales del yodo y el potasio, 2 de sus principales líneas de negocio. La acción de la compañía se desplomó en la ciudad de Nueva York de sesenta y tres dólares americanos en el mes de septiembre de dos mil doce hasta los trece dólares americanos en el peor instante de la tormenta política. Mas en los últimos un par de años, con el impulso del mineral más ligero, el valor de los títulos ha subido más de un 100 por cien.

 

El Sazonar de Atacama, donde SQM tiene derechos de explotación sobre ciento noventa y seis mil hectáreas, es la punta de mayor producción del llamado “triángulo del litio”, un área geográfica que conforma con el sur de Bolivia y el noroeste de Argentina y que representa el setenta por cien de las reservas mundiales de ese mineral y las de mayor calidad. Su riqueza, no obstante, tiene una notoriedad muy reciente. “El negocio de SQM en el Sazonar de Atacama en los últimos veinte años ha sido en primer lugar la explotación del potasio, al tiempo que la producción de sales de litio era algo secundario”, asevera Leonidas Osses, especialista en minería no metálica y presidente de la Comisión de Litio del Instituto de Ingenieros de Minas de Chile.

 

Los últimos resultados presentados por la empresa muestran que las cosas cambian. Los ingresos por ventas de carbonato de litio y derivados pasaron de 223 millones de dólares americanos en dos mil quince a más de quinientos catorce millones en 2016, y superaron de esta manera a los del potasio, que en ese último año fueron de 403 millones de dólares estadounidenses, según los últimos resultados presentados. En SQM estiman que en 2016 la empresa efectuó el 27 por ciento de las ventas mundiales de químicos de litio en términos de volumen.

 

La explotación de las salmueras representa el 47 por cien de los ingresos de la minera, mas es una actividad tardía en la historia de la compañía. Fundada en 1968 como una compañía mixta público-privada, se dedicó desde su origen a la explotación de los yacimientos del mineral caliche, ricos en nitratos, yodo y potasio. Esa industria salitrera empezó en el norte de Chile en la década de 1830, cuando el nitrato de sodio era extraído del mineral para la elaboración de explosivos y fertilizantes. A fines del Siglo XIX, el salitre era el primordial motor de la economía chilena. Cuando nació SQM, no obstante, esa época dorada ya era historia. La explotación del caliche era una industria en decadencia a resultas del desarrollo de los nitratos sintéticos múltiples décadas ya antes.

 

Una nueva mancha

 

El escándalo de 2015 por supuestos pagos irregulares realizados con fondos de SQM a firmas y personas vinculadas a diferentes partidos políticos fue una nueva mácula para una firma que tiene un estigma de larga data. En 1971 el cien por cien de las acciones quedaron a cargo del Estado chileno, pero en los años 80, a lo largo de la dictadura de Pinochet, la compañía fue privatizada. El entonces yerno del presidente, Julio Ponce Lerou, ocupó la presidencia de SQM tanto antes como después de su venta, y en la actualidad, a través de múltiples sociedades, es una parte del grupo de accionistas que tiene el control de la compañía, que el año pasado facturó mil novecientos treinta y nueve millones de dólares.

 

Los ingresos por ventas de litio aumentaron un 131 por cien en dos mil dieciséis y representaron el veintisiete por cien de la facturación total. Pero esa unidad de negocio en ascenso también tiene algunos nubarrones en el horizonte. La explotación del Sazonar de Atacama por la parte de SQM está regida por un contrato de alquiler con la Empresa de Fomento de la Producción (Corfo), un ente estatal que es dueño de los recursos. En 2014, Corfo inició un proceso arbitral en contra de SQM, a la que acusa, entre otras cosas, de aplicar incorrectamente la fórmula para determinar los pagos de las rentas. En su demanda, la entidad estatal pide un resarcimiento de varios millones de dólares estadounidenses y el término adelantado del contrato, que expira en dos mil treinta.

 

La resolución del enfrentamiento es vital para la compañía por su necesidad de negociar un incremento de la cuota total de litio que tiene permitido extraer. Al son de producción actual, los analistas estiman va a llegar al máximo en 5 años. El otro gran operador en la extracción del litio del desierto de Atacama, la estadounidense Albemarle, ya negoció con Corfo un contrato por el que pagará un royalty muy superior al de su contendiente chileno. El vicepresidente de la entidad estatal, Eduardo Bitrán, afirma que SQM ya ha ofrecido pagar los mismos royalties que Albemarle. Pero sus demandas para aumentar la cuota son otras. “Se requiere un cambio del gobierno corporativo de SQM y de su estructura de propiedad”, asevera Bitrán por mail. Corfo exige que Ponce Lerou pierda el control de la compañía. El ex yerno de Pinochet, cuestionado por el escándalo político de 2015, fue también denunciado en 2013 por la agencia de control del mercado de valores de Chile (SVS) por realizar operaciones de adquiere y venta de acciones de la minera en beneficio de sus empresas particulares y en perjuicio del resto de los accionistas de SQM.

 

Recientes inversiones de la minera en Argentina le ayudarán a diversificar el riesgo político. En 2016, SQM adquirió el 50 por cien de la minera Exar, subsidiaria de Lithium Americas Corporation, una compañía que cotiza en la Bolsa de la ciudad de Toronto. El proyecto para explotar el salar Cauchari en la provincia de Jujuy tiene un potencial de producción de cuarenta toneladas anuales de carbonato de litio. La compañía chilena prevé una inversión de unos 600 millones de dólares americanos para comenzar a operar en dos mil diecinueve.

 

DE LA MINERÍA VIVE EL HOMBRE

En 2016 las ganancias de la empresa volvieron a medrar luego de 3 años de caídas. Fueron de doscientos ochenta y uno con nueve millones de dólares en frente de los 217 del ejercicio precedente. En dos mil doce, ya antes de la caída de los precios internacionales del potasio, habían alcanzado los seiscientos cincuenta y siete millones de dólares estadounidenses.

 

La acción transada en Nueva York subió casi un sesenta por ciento el año dos mil dieciséis, y en lo que va del año 2017 ya registró una subida del 30 por ciento, lo que lleva el valor de mercado de SQM a casi diez mil millones de dólares estadounidenses.

 

Los ingresos aumentaron un 12 por ciento en el último ejercicio cerrado. De mil setecientos veintiocho millones de dólares americanos en 2015 a mil novecientos treinta y nueve millones de dólares americanos en 2016.

 

La compañía estima que en 2016 realizó el 27 por cien de las ventas mundiales de químicos de litio en concepto de volumen. Una de sus plantas tiene capacidad para generar cuarenta y ocho toneladas anuales de carbonato de litio, que es la manera primordial en que se comercializa el mineral.

 

Al finalizar su último ejercicio cerrado, SQM y sus filiales sumaban 4.751 empleados.

 

SQM genera y comercializa cuatro tipos de nutrientes vegetales: nitrato de potasio, nitrato de sodio, nitrato sódico potásico y mezclas de especialidad.

 

Con 25 oficinas comerciales en los cinco continentes, exporta el noventa por ciento de la producción a más de 115 países.

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